De donde son originarios los caballos

De donde son originarios los caballos

Burro

¿Son los caballos salvajes realmente «salvajes», como especie autóctona en Norteamérica, o son «hierbas asilvestradas», escapados de los corrales, muy alejados genéticamente de sus ancestros prehistóricos? La cuestión que se plantea es, por tanto, si los caballos modernos, Equus caballus, deben considerarse o no fauna salvaje autóctona.

En 1493, en el segundo viaje de Colón a las Américas, los caballos españoles, que representaban a E. caballus, fueron llevados a Norteamérica, primero en las Islas Vírgenes, y, en 1519, fueron reintroducidos en el continente, en el actual México, desde donde se extendieron por las Grandes Llanuras americanas, tras escapar de sus dueños o por hurto (Fazio 1995).

Los críticos de la idea de que el caballo salvaje norteamericano es un animal autóctono, utilizando sólo datos paleontológicos seleccionados, afirman que la especie, E. caballus (o caballoide), que se introdujo en 1519, era una especie diferente de la que desapareció entre 13.000 y 11.000 años antes. Aquí está el quid del debate. Sin embargo, ni la opinión paleontológica ni la genética molecular moderna apoyan la afirmación de que el caballo moderno de Norteamérica no es autóctono.

Appaloosa

Aunque el cambio climático domina los titulares en la era moderna, ya era importante en la vida de muchas especies que habitaban en América miles de años antes de que la humanidad empezara a arrojar dióxido de carbono a la atmósfera.

El final de la época del Pleistoceno -período geológico que abarca entre 12.000 y 2,5 millones de años- coincidió con un enfriamiento global y la extinción de muchos grandes mamíferos. Las pruebas sugieren que América del Norte fue la más afectada por las extinciones.

Esta extinción supuso la desaparición del caballo en Norteamérica. Sobrevivió sólo porque el puente terrestre de Bering, que conectaba Alaska y Siberia, permitió a los animales cruzar a Asia y extenderse hacia el oeste.

Su suerte -y su propia existencia- fluctuó con la subida y bajada del nivel de los océanos. Durante los periodos más fríos del pasado de la Tierra, el hielo glacial se acumulaba, bajando el nivel del mar para exponer o ampliar el puente terrestre.

Incluso se podría considerar inusual la situación actual, con una masa de agua que separa Siberia y Alaska. En realidad, el puente terrestre ha estado en su sitio la mayoría de las veces durante los últimos dos millones de años o más.

Dónde viven los caballos

Eohippus es un género extinto de pequeños ungulados équidos[1] La única especie es E. angustidens, que durante mucho tiempo se consideró una especie de Hyracotherium. Sus restos han sido identificados en Norteamérica y datan del Eoceno temprano (Ypresiano)[2].

En su ensayo de 1991, «The Case of the Creeping Fox Terrier Clone»,[3] Stephen Jay Gould lamentó la prevalencia de una frase muy repetida para indicar el tamaño del Eohippus («el tamaño de un pequeño Fox Terrier»), a pesar de que la mayoría de los lectores no estarían familiarizados con esa raza de perro. Llegó a la conclusión de que la frase tenía su origen en un panfleto muy difundido de Henry Fairfield Osborn, y propuso que éste, un entusiasta cazador de zorros, podría haber hecho una asociación natural entre sus caballos y los perros que los acompañaban[3]. Eohippus medía aproximadamente 30 cm de altura en el hombro,[4] comparable a un Fox Terrier, que mide hasta 33 cm de altura en el hombro[5].

Brumby

Jan Hoole no trabaja, asesora, posee acciones ni recibe financiación de ninguna empresa u organización que pueda beneficiarse de este artículo, y no ha revelado ninguna afiliación relevante más allá de su nombramiento académico.

Todavía hay mucho que no sabemos sobre cómo y dónde se domesticaron los caballos por primera vez. Los expertos pensaron durante mucho tiempo que todos los caballos modernos descendían probablemente de un grupo de animales pertenecientes a la cultura Botai, que floreció en Kazajstán hace unos 5.500 años.

Pero ahora, un nuevo estudio publicado en Science sugiere que los caballos Botai no fueron los ancestros de nuestros compañeros equinos modernos – y desafía lo que creíamos saber sobre una de las únicas especies de caballos «salvajes» que quedan hoy en día: el caballo de Przewalski.

En la actualidad hay muy pocas especies de caballos auténticamente salvajes, si es que hay alguna, que nunca hayan sido domesticadas. Los científicos saben que el caballo de Przewalski no es un ancestro de los caballos domésticos modernos, desde que se realizaron estudios sobre el ADN mitocondrial de los equinos en 2002. Pero ahora parece que, lejos de ser el último vestigio de una especie equina verdaderamente salvaje, el caballo de Przewalski es el descendiente asilvestrado de los caballos Botai domesticados.

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